Interview with Omar Sharif

1. Why did you become an actor?

From the age of thirteen I was in an English school. So there was a theater and they made me play the main character. I loved the applause from the boys in my class. So I said to myself: “I want to be an actor”. And from this moment. My mother and father didn’t want anything because they wanted me to do something more serious. And I say either I die or I’m an actor. You have to choose between dying and being an actor. Then my mother, who loved me so much, said: “There is nothing we can do”. I have been very lucky because at the age of 21 I was given a leading role in an Egyptian film with the greatest actress in the Arab world.

And I went to the Cannes festival with this film. And they all saw me. I have always been very lucky.

2. The film we are talking about is the one by Youssef Chahine…

Youssef Chahine was the one who discovered me in a cafe. I was having coffee with a friend of mine. And that man said: “I have heard that you want to be an actor”, and I answered: “Yes”. “I have a part for you, a role, that of the protagonist of a film with a great actress”, who would later be my wife; I married her after her. And I lived with her 15 years. And I didn’t get married again.

3. He has said on one occasion that with Chahine his marital status has changed…

Yes, because I had a not very Arabic name, I was a bit Christian, let’s say. So in order to marry my wife, I had to be a Muslim, to change. My mother and father died because they were very religious all their lives. I was with her when she died at the age of 98 in a hospital in Madrid. She was suffering horribly for 15 days and the doctors did not want to give her morphine because they said that morphine is euthanasia. Thus, she suffered horribly and spoke with the Virgin, with everyone, with Saint Anthony of Padova.

4. Today is the day of San Antonio de Padova.

She was crazy about him, she talked to him all day.

5. And she asked him for movies?

Yes, a good movie, a good son, a great success.

6. I have also heard that before making a film with Chahine I had never seen a shake film. Why?

No, I have never seen an Arab film.

Because before doing it, no. I always watched American movies, French movies in Cairo. The Arabs don’t.

7. His first Hollywood production, Lawrence of Arabia.

Lawrence of Arabia we did it in Jordan and then right here in Seville we shot a lot and then in… Almería. Now it has grown a lot. We were the first to make a film in Almería. We spent three, four months in Almería, in Carboneras, and we made the entire film.

8. How did you manage to adapt to the great fame you achieved?

I didn’t change anything in my life. I was always the same person. From boy until now. I haven’t changed anything in my life. I’m normal.

9. Yes, but let’s say…

I don’t care about “Celebrity”.

10. Has it never limited you?

Nothing. Never. I’m normal. With all the people. I have had a good education from my mother. She hit me with a slipper on her ass.

10. Apart from Lawrence of Arabia, she also shot a part of Doctor Zhivago in Spain.

Doctor Zhivago was shot entirely in Spain. In Madrid they built the entire city of Moscow. I had an apartment, a flat on Generalísimo Street, Generalísimo Avenue, and my seven-year-old son came to play the role of little Zhivago. It was with him that I spent the first time alone with a child in a flat. I didn’t know what to do with my son. I was very scared. My wife was in Egypt. The responsibility is incredible.

11. And Pepita wasn’t there?

No, Pepita wasn’t there yet. Because Doctor Zhivago was in 1966. And Pepita worked with me in ’68. And Doctor Zhivago was in ’66 in Madrid.

12. And what do you remember about that experience here in Spain?

Well, I was very happy in Spain. I had my parents. Because I left Egypt when Nasr arrived, because he always worked with many Jews in American cinema and I was afraid for my family, because they were Christians. I didn’t think about taking them to the United States or France, because there is a very big difference between East and West. I chose to go to Madrid because it was less American or French. It was a bit more Eastern. They lived very happily in Madrid. My sister married a man from Madrid, she has had two children and I have two nephews.

13. And why haven’t you stayed to live in Spain?

Because I lived in Hollywood for five years because of my job and I made movies all over the world. So it had to be in a very central place.

14. Reviewing a little the films he made just during the Six Day War, when Fatigel was shooting, he made some very harsh criticism.

Yes, very hard in both countries. In Egypt, horrifying and in the United States, also because they said: “Don’t give Sharif money because he could send it to Nasr to kill Jews. But the director, who was Jewish, said that he would not make the film if Sharif was there.

15. And then was there any other film that suffered this kind of criticism?


16. And then in the 90s, after making a number of movies, he decided to stay away from film until he got a good script…

No, I always worked. I didn’t stop.

17. But, let’s say, from the late 1990s to… there’s a bit of a hiatus.

I always worked. TV stuff. I did “dit with Mad amon”. I became the father of Moses’ wife. And there are many movies. I made a movie with Banderas. In the year two thousand and something… No, in 1997.

I did a lot of movies. You have to see it online. There are all the movies I made.

I’ve done a lot. Have you seen them, yes? -Yes-

I did a lot for television at this time. It does not matter.

18. They even told me that in France he made programs on horse racing.

I have racehorses. And I go to the races to see my horses.

19. And right now that there are many tensions between East and West due to US policy, do you think that with the change of government in the US there will be any change?

We Egyptians are very neutral. We are very friendly to the Americans. Our president is a friend of Obama and before Bush. We do not enter the Islamic-Christian war. In Egypt we live from tourism. Can’t do anything wrong.

20. And right now, what kind of movies would you like to do?

I do not know. They send me the script and I see if I like it. But I’m always an old man, right?

Original article:

1. ¿Por qué te hiciste actor?

Desde los trece años estuve en una escuela inglesa. Entonces había un teatro y me hicieron representar el personaje principal. Me encantaban los aplausos de los chicos de mi clase. Entonces me dije: “Yo quiero ser actor”. Y desde este momento. Mi madre y mi padre no querían nada porque querían que hiciera algo más serio. Y yo digo o muero o soy actor. Hay que elegir entre morir y ser actor. Entonces mi madre, que tanto me quería, dijo: “No podemos hacer nada”. He tenido mucha suerte porque a la edad de 21 años me dieron un papel principal en un film egipcio con la actriz más grande del mundo árabe.

Y fui al festival de Cannes con este film. Y me vieron todos. Siempre he tenido mucha suerte.

2. La película de la que estamos hablando es la de Youssef Chahine …

Youssef Chahine fue quien me descubrió en un café. Yo estaba tomando un café con un amigo mío. Y ese señor dijo: “Yo he escuchado que quieres ser actor”, y yo le respondí: “Sí”. “Yo tengo una parte para usted, un papel, el de protagonista de un film con una gran actriz”, que después sería mi esposa; me casé con ella después. Y viví con ella 15 años. Y no me volví a casar.

3. Ha dicho en una ocasión que con Chahine ha cambiado su estado civil…

Sí, porque yo tenía un nombre no muy árabe, era un poco cristiano, digamos. Entonces para casarme con mi mujer estaba obligado a ser musulmán, a cambiar. Mi madre y mi padre murieron porque eran muy religiosos en toda la vida . Yo estaba con ella cuando murió a la edad de 98 años en un hospital en Madrid. Estuvo 15 días sufriendo horriblemente y los doctores no querían darle morfina porque decían que la morfina es la eutanasia. Así pues, sufrió horriblemente y hablaba con la virgen, con todos, con San Antonio de Padova.

4. Hoy es el día de San Antonio de Padova.

Estaba loca por él, hablaba con él todo el día.

5. ¿Y le pedía películas?

Sí, una buena película, un buen hijo, un gran éxito.

6. También he oído que antes de hacer un film con Chahine nunca había visto un film agito. ¿Por qué?

No, no vi jamás un film árabe.

Porque antes de hacerlo, no. Siempre veía películas americanas, pelis francesas en El Cairo. Las árabes no.

7. Su primera producción en Hollywood, la de Lawrence de Arabia.

Lawrence de Arabia la hicimos en Jordania y luego aquí mismo en Sevilla rodamos mucho y luego en… Almería. Ahora ha crecido mucho. Fuimos los primeros en hacer una película en Almería. En Almería estuvimos tres, cuatro meses, en Carboneras, e hicimos to da la película.

8. ¿Cómo consiguió adaptarse a la fama tan grande que consiguió?

No cambié nada de mi vida. Yo fui siempre la misma persona. Desde chico hasta ahora. No he cambiado nada en mi vida. Soy normal.

9. Si, pero digamos que…

No me importa la “Celebrity”.

10. ¿No te ha limitado nunca?

Nada. Nunca. Soy normal. Con toda la gente. He tenido una buena educación de mi madre. Me pegaba con una pantufla en el culo.

10. Aparte de Lawrence de Arabia también rodó una parte de Doctor Zhivago en España.

Doctor Zhivago se rodó enteramente en España. En Madrid construyeron toda la ciudad de Moscú. Yo tenía un apartamento, un piso en la calle Generalísimo, la Avenida Generalísimo, y mi hijo que tenía siete años vino a hacer el papel del pequeño Zhivago. Fue con él con quien pasé la primera vez sólo con un niño en un piso. No sabía qué hacer con mi hijo. Tenía mucho miedo. Mi mujer estaba en Egipto. La responsabilidad es increíble.

11. ¿Y no estaba Pepita?

No, no estaba Pepita todavía. Porque el Doctor Zhivago fue en 1966. Y Pepita trabajó conmigo en el 68. Y Doctor Zhivago fue en el 66 en Madrid.

12. ¿Y qué recuerdas de aquella experiencia aquí en España?

Bueno, estaba muy feliz en España. Tenía mis padres. Porque yo dejé Egipto cuando llegó Nasr, porque siempre trabajaba con muchos judíos en el cine americano y tenía miedo por mi familia, porque eran cristianos. No pensé en llevarles a Estados Unidos o a Francia, porque hay una diferencia muy grande entre Oriente y Occidente. Elegí ir a Madrid porque era menos americana o francesa. Era un poco más oriental. Ellos vivieron muy felices en Madrid. Mi hermana se casó con un madrileño, ha tenido dos hijos y tengo dos sobrinos.

13. ¿Y por qué usted no se ha quedado a vivir en España?

Porque viví en Hollywood cinco años a causa de mi trabajo e hice películas en todo el mundo. Entonces tenía que estar en un sitio muy céntrico.

14. Repasando un poco las películas que hizo justo durante la Guerra de los seis días, cuando estaba rodando Fatigel, hizo unas críticas muy duras.

Sí, muy duras en los dos países. En Egipto, horroroso y en Estados Unidos, también porque dijeron: “No le deis dinero a Sharif porque podría mandárselo a Nasr para matar a judíos. Pero el director, que era judío, dijo que no haría la película si estaba Sharif.

15. ¿Y después hubo alguna otra película que sufriera este tipo de crítica?


16. Y luego, en la década de los noventa, después de hacer una serie de películas, decidió apartarse del cine hasta que le dieron un buen guión…

No, yo trabajé siempre. No me paré.

17. Pero, digamos, desde el final de los noventa hasta… hay un pequeño parón.

Yo trabajé siempre. Cosas de televisión. Hice “le dit con Mad amon”. Hice el padre de la mujer de Moisés. Y son muchas películas. Hice una película con Banderas. En el año dos mil y algo… No, en 19 97.

Hice muchas películas. Hay que verlo en Internet. Están todas la películas que hice.

He hecho un montón. ¿Las ha visto, sí? -Sí-

Hice muchas para la televisión en esta época. No importa.

18. Incluso me dijeron que en Francia hizo programas sob re carreras de caballos.

Yo tengo caballos de carreras. Y voy a las carreras para ver mis caballos.

19. Y ahora mismo que hay muchas tensiones entre Oriente y Occidente por la política de Estados Unidos, ¿usted cree que con el cambio de gobierno en EEUU va a haber algún cambio?

Nosotros los egipcios somos muy neutros. Somos muy amigos de los americanos. Nuestro presidente es amigo de Obama y antes de Bush. Nosotros no entramos en la guerra islámica-cristiana. En Egipto vivimos del turismo. No se puede hacer nada malo.

20. Y ahora mismo, ¿que tipo de películas le apetecería hacer?

No sé. Me mandan el guión y veo si me gusta. Pero soy siempre un hombre viejo, ¿no?

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